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Mina de litio Caucharí-Olaroz iniciará producción en junio de este año

Caucharí-Olaroz es el resultado de una inversión de US$979 millones realizada por la empresa Exar.

En junio comenzará la producción de carbonato de litio en el proyecto Caucharí-Olaroz de la minera Exar en la provincia de Jujuy, resultado de una inversión de casi US$1.000 millones. Solo ha habido dos proyectos de litio activos en Argentina desde 2016 cuando la mina Sales de Jujuy comenzó a exportar. 

Más de otros seis están en proceso, listos para comenzar a operar en el corto plazo, y podrían convertir al país en el segundo productor de litio más grande del mundo. 

En ese contexto, la vicepresidenta Cristina Fernández de Kirchner exigió esta semana una “visión estratégica” para la explotación de este mineral tan demandado, y sus palabras despertaron el enojo de los gobernadores de las provincias del norte. 

El proyecto Caucharí-Olaroz está ubicado en el distrito de Susques, a 4000 metros sobre el nivel del mar. Luego de terminar la construcción y probar los sistemas de purificación y carbonatación, la primera etapa comenzará en junio con sus primeras producciones precomerciales, confirmó a Télam el titular de la empresa, Franco Mignacco. Las 100 toneladas resultantes se exportarán a China. 

Posteriormente, la empresa incrementará progresivamente la producción hasta llegar a las 40.000 toneladas anuales de carbonato de litio para baterías, a partir de 2024. Con esa capacidad, será la planta productiva más grande de Argentina, pues esperan sumar 20.000 toneladas más en un segundo. fase. Cuando esté a plena capacidad, la empresa estima que empleará 700 trabajadores directos y 1500 indirectos, y anticipa que el 60% de ellos serán jujeños.

Caucharí-Olaroz, el tercer proyecto de litio de Argentina, es el resultado de una inversión de US$979 millones realizada por la empresa Exar, firma controlada por la china Ganfeng Lithium y la canadiense Lithium Americas Corp. Como en todo proyecto desarrollado en Jujuy, la ley provincial faculta al estado a una participación del 8,5% a través de la empresa estatal Jemse, que puede acceder hasta el 5% de la producción para abastecer la demanda local. 

Durante varios años había solo dos proyectos de litio en Argentina, comenzando en la década de 1980 con la empresa estadounidense Livent en el Salar de Hombre Muerto en Catamarca. Y desde 2016, en el Salar de Olaroz con la empresa australiana Allkem, en Jujuy. 

Este tercer proyecto señala que China y EE. UU. serán los principales actores del litio en el país. Entre los dos primeros proyectos, la producción fue de 37.500 toneladas por año, pero ambas minas se están expandiendo. 

Las dos empresas también han iniciado un proceso de fusión global, que dará como resultado la tercera empresa productora de litio más grande del mundo. Si bien el ministro de Economía, Sergio Massa, sostendrá reuniones en China con gigantes mineras, su personal busca cerrar un acuerdo comercial para exportar litio a EE. UU.   

A pesar de tener las segundas reservas más grandes del mundo, Argentina es solo el cuarto mayor productor de litio por debajo de Australia, Chile y China. Sin embargo, hay seis proyectos en marcha, por lo que el Ministerio de Economía estima que el país podría convertirse en el segundo productor mundial antes de que finalice la década, alcanzando las 200.000 toneladas anuales en 2025, exportando más de US$5.000 millones. 



El reclamo de Cristina Kirchner

Este es el contexto en el que la vicepresidenta Cristina Kirchner, en su discurso del 25 de mayo en Plaza de Mayo, exigió a todas las fuerzas políticas tener una “visión estratégica” para el litio.

 “No digo que debas hacer autos eléctricos aquí, pero hermano, al menos haz parte de la batería, o toda la batería aquí, ya que estás ganando mucho dinero”, dijo. 

Los proyectos actuales que están en marcha para agregar valor a la producción de litio son iniciativas científicas como la planta de baterías YTEC en La Plata, en el marco de un proyecto conjunto de la Universidad de La Plata y la petrolera YPF, que realiza exploración de litio a través de YPF Lithium en Catamarca. 

Hay dos proyectos de ley en elaboración por parte de la Secretaría de Economía, la Casa Rosada y gobernadores de provincias del norte que apuntan a industrializar el litio a través de un sistema de cuotas y precios preferenciales para el mercado interno, junto con derechos de exportación variables según el grado de valor agregado. También hay un nuevo proyecto de ley de electromovilidad. Pero ninguno de ellos ha llegado al Congreso, y ciertamente no se espera que se aprueben en un año electoral. 

Kirchner también fue muy crítico con el gobernador de Jujuy, Gerardo Morales. Sin mencionarlo, lo cuestionó por decir que nuevas leyes en Bolivia y Chile están haciendo que los inversionistas se vuelvan hacia Argentina. “Qué ganas de ser colonia, hombre”, dijo en Plaza de Mayo. 

Sus palabras irritaron a los gobernadores. Morales había dicho esa frase la semana pasada en la feria Arminera, en La Rural, y fue ovacionado en el escenario por los gobernadores Gustavo Sáez (Salta) y Raúl Jalil (Catamarca) quienes compartieron ese pensamiento. 

En el fondo, el debate es si hay suficiente para crear una estrategia de intervención, comentaron fuentes oficiales: con la nacionalización del litio, Bolivia dejó de producir, y es el país con mayores reservas del mundo. Por su parte Argentina, sin cambios en la legislación, recibió US$5.000 millones en inversiones para este mineral.  

El ministro del Interior, Eduardo “Wado” de Pedro, potencial candidato presidencial del kirchnerismo, dijo en una entrevista que está a favor de “nacionalizar” el litio, idea que rechazan los gobernadores que afirman que los minerales pertenecen a las provincias debido a la reforma constitucional que tuvo lugar en la década de 1990.

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